Ogon małego dinozaura - z piórami - znaleziony w 99-letnim bursztynie

Powyższe zdjęcie pokazuje kawałek skamieniałej żywicy drzewnej lub bursztynu z okresu kredowego. Oprócz owadów i szczątków roślin, zawiera zachowany ogon młodego dinozaura, według przełomowych nowych badań w czasopiśmie Current Biology.

Już sama ta wiadomość to wielka wiadomość, ponieważ po raz pierwszy w bursztynie znaleziono materiał szkieletowy dinozaura. Ale naukowcy odkryli, że ten ogon nadal jest również pokryty piórami, oferując niespotykane spojrzenie 99 milionów lat wstecz.

Bursztyn jest ceniony jako kamień szlachetny, a okaz ten został odkryty w 2015 roku na targu bursztynu w Myanmarze. Przyciągnęła ona uwagę Lidy Xing, paleontologa z China University of Geosciences, któremu powiedziano, że duży, puszysty obiekt wśród owadów to roślina. Xing wiedział jednak lepiej. „Uświadomiłem sobie, że zawartością był kręgowiec, prawdopodobnie teropod, a nie jakakolwiek roślina”, mówi Xing dla CNN. „Nie byłem pewien, czy [handlowiec] naprawdę rozumie, jak ważny był ten okaz, ale nie podniósł ceny”.

W ciągu ostatnich dwóch dekad naukowcy znaleźli dowody na istnienie piór dinozaurów w odciskach kopalnych, ale rzeczywiste pióra są bardziej nieuchwytne. Pióra niezidentyfikowanych zwierząt zostały znalezione w poprzednich kawałkach bursztynu, notatki Xing, ale nie zachowały się przy nich żadne inne rozpoznawalne części ciała, uniemożliwiając nikomu pewność, czy pochodzą od dinozaurów.

Widok mikroskopijnych ząbków o słabej pigmentacji z zachowanego upierzenia grzbietowego. (Zdjęcie: Ryan C. McKellar / Royal Saskatchewan Museum)

Bursztyn ten jednak ujawnia pozorne pióra dinozaurów z niezwykłą wyrazistością. Xing i jego koledzy wiedzą, że te pióra nie pochodzą od ptaka, wyjaśniają, ze względu na wskazówki w powiązanym ogonie. Nowoczesne i starożytne ptaki mają w ogonach charakterystyczną płytkę ze stopionymi kręgami, ale ten nowo odkryty ogon jest wystarczająco elastyczny, aby zginać się w wielu miejscach jednocześnie. Naukowcy piszą, że najprawdopodobniej należał do młodocianego koelurozaura, szerokiej grupy dwunożnych dinozaurów, o których wiadomo, że mają pióra.

Dodają, że ten dinozaur prawdopodobnie nie mógł latać, ponieważ „otwarta, elastyczna struktura” jego piór bardziej przypomina nowoczesne pióra ozdobne niż pióra latające. Upierzenie mogło służyć innym celom, takim jak sygnalizowanie innym dinozaurom - chociaż „mógł to być szybowiec”, współautor Ryan McKellar, paleontolog Royal Saskatchewan Museum, powiedział Science Magazine.

W bursztynie znaleziono nawet ślady pigmentu, co daje wskazówki na temat zabarwienia dinozaura. „Zachowane zabarwienie sugeruje kasztanowobrązową powierzchnię grzbietową”, piszą autorzy badania, „w przeciwieństwie do bladego lub prawie białego upierzenia brzusznego”.

Wrażenie artysty z małego koelurozaura zbliżającego się do powleczonej żywicą gałęzi na dnie lasu. (Zdjęcie: Cheung Chung-tat i Liu Yi)

„Studiowałem paleontologię od ponad 10 lat i interesuję się dinozaurami od ponad 30 lat”, mówi Xing dla NPR. „Ale nigdy nie spodziewałem się, że uda nam się znaleźć dinozaura w bursztynie. To może być najfajniejsze znalezisko w moim życiu”.

Nie znaczy to jednak, że spocznie na laurach. Jak mówi Xing National Geographic, ma nadzieję, że zapowiada to jeszcze większe odkrycia złóż bursztynu w Birmie. „Może uda nam się znaleźć kompletnego dinozaura” - sugeruje.

Podobne Artykuły